El lunes, 20 de octubre de 2008 se escribió:

Unidades demasiado fuera del Sistema Internacional: Un campo de fútbol son dos piscinas olímpicas

Cada vez es más frecuente encontrar artículos en textos periodísticos y blogs que hablan de diversas cuestiones en las que hay que cuantificar algo que se sale de la escala cotidiana del lector/oyente; en ocasiones versa sobre temáticas de ciencia popular o divulgación, pero no necesariamente; y en todas ellas se utilizan símiles para facilitar la comprensión de la magnitud a cuantificar.


Imagen de arquera tomada de flickr bajo licencia Creative Commons.

Es corriente el uso de unidades fuera del Sistema Internacional de Unidades(SI), sin necesidad de entrar en algunas como las pertenecientes al Sistema inglés, pero en algunas descripciones, que únicamente pretenden ayudar al profano en la materia, podemos encontrar un cúmulo de Unidades demasiado fuera del SI, usadas para comunicar magnitudes de otras dimensiones alejadas de la dimensión humana. Aquí va un compendio que no pretende ser exhaustivo, sino mostrar, con un poco de humor, hasta qué punto llegamos a esforzarnos para que nuestros lectores se hagan idea de lo grande o pequeño que es de lo que estamos hablando. Me estoy refiriendo a unidades como "piscinas olímpicas", o la ya famosa, repetida y hasta tomada como referencia del tema "campo de fútbol".

Unidades de longitud:
Fuera del SI, en cuestión de longitudes es normal encontrar unidades del sistema inglés, (pie, yarda, milla, etc), pero la que da más pie a utilizar unidades fuera del SI son las unidades astronómicas como el año luz, pársec o la propia unidad de magnitud astronómica llamada unidad astronómica.

Cuando tratamos temas de deporte, el recorrido de ese deporte se adopta como medida estándar:


Como medida de longitud encontramos la que es, sin duda alguna, la medida demasiado fuera del SI más utilizada como referencia, el "Campo de fútbol". Aunque es más normal encontrar la medida "campo de fútbol" para definir superficies, aparece como medida de longitud incluso en el titular de alguna noticia: Un portacontenedores tan largo como tres campos de fútbol llega hoy al Puerto.

Siendo la más utilizada, el Campo de fútbol no es la única unidad demasiado fuera del SI usada para medir longitudes, tiene sus submúltiplos para medidas extremadamente pequeñas, la "cabeza de alfiler", como en Look natural: Contorno de ojos Hay que utilizar muy poca cantidad (de dos a tres cabezas de alfiler).; pero, sin duda, el submúltiplo de "campo de fútbol más utilizado para medidas microscópicas es el "ancho de un cabello", normalmente humano, ya que hay una enorme variedad en los anchos de los cabellos de mamíferos, y es mejor precisar: Obama microscópicos. El nanobama caras son de aproximadamente 0,5 milímetros de ancho, o alrededor de diez veces el ancho de un cabello humano. Esto es porque no nos hacemos cargo de lo que mide medio milímetro hasta que lo comparamos con el "ancho de un cabello humano".
Sin ser una medida utilizada con asiduidad, se ha llegado a ver la "pantufla" como unidad de medida, pero por su desuso es dudoso que llegue a formar parte del estándar de Unidades demasiado fuera del Sistema Internacional: Una mujer reclama más de 600.000 dólares de indemnización por llevar en su abdomen un instrumento quirúrgico del tamaño de una pantufla.

Si la longitud no es horizontal, sino vertical, tanto hacia arriba como en profundidad, se utiliza una escala diferente. Una de las unidades más utilizada para medir alturas de edificios es la "Torre Eiffel": La torre de transmisión más alta del mundo se construirá en Tokio. Esta torre, que tendrá dos veces la altura de la Torre Eiffel de París.
Pero, sin duda, la unidad dominante para medir alturas es la "planta de edificio", que es muy versátil y también sirve para medir otras alturas que no sean de edificios, como la de la ola más alta de España: La ola más alta de la historia de España, de 26,13 metros (...) equivalente a la altura de un edificio de entre siete y ocho pisos.

Pero el mayor uso de la "planta de edificio" es para madir edificios:

En este mismo artículo nos muestran el que puede ser nuevo referente en las medidas de volumen, dominadas, sobre todo, por construcciones arquitectónicas, y encabezadas, con diferencia, por la "piscina olímpica".


Imagen de Lawrie Cate tomada de flickr bajo licencia Creative Commons.

Unidades de superficie:
Para las medidas de superficie, la unidad demasiado fuera del SI es el referente, el "Campo de fútbol" se ha erigido en el estandarte a la hora de estandarizar medidas par hacerse entender entre los lectores, así se han visto medidas en "campos de fútbol", o en su defecto el estadio (no confundir con el estadio griego, romano o egipcio, que es medida de longitud y son 300 codos), en campos como:


La unidad Campo de fútbol también tiene toda una colección de múltiplos:
Aunque hay una lucha por utilizar islas como unidad de superficie:


Unidades de volumen:
Las medidas de volumen están encabezadas, con diferencia, por la "piscina olímpica":


Imagen de Stuck in Customs tomada de flickr bajo licencia Creative Commons.

Aunque seguida de cerca por su múltiplo "catedral de Nôtre Dame":Si se trata de medir volúmenes de agua, no hay consenso, así que podemos elegir entre otras unidades demasiado fuera del SI; a ver si así nos olvidamos de pintas, galones y barriles.
Si se trata de consumo, la unidad encaminada a convertirse en estándar de volumen es la bañera o ducha y, sobre todo la "ciudad media":


Unidades de velocidad:
Para medidas de velocidad, en navegación (náutica y aérea) se usa el archiconocido "nudo", y aún hay gente que no sabe qué velocidad es, una milla náutica/hora son 1,852 km/h.

Unidades de energía:
Entre las medidas de energía, se puede usar la caloría, ya que llamar a una unidad de energía Julio, como si fuera el kiosquero del barrio, induce a equívoco. Esta caloría equivale a kilocaloría si está escrita en una etiqueta de producto dietético. En el caso de necesitar describir altas energías, hay múltiplos como la "bomba nuclear":
Y aún hay múltiplos mayores, para medir agujeros negros:



Imagen de Electrónica Pascual tomada de flickr bajo licencia Creative Commons.

Unidades de temperatura:
El sol da mucho juego y proporciona otra de las unidades demasiado fuera del Sistema Internacional más usada para cuantificar otra magnitud física, la temperatura de la superficie solar. De esta manera sabemos que los Alpheidae son un género de camarones que tienen una pinza capaz de producir una onda de choque que alcanza la temperatura de la superficie solar.
Porque la temperatura en grados Fahrenheit es difícil de entender y no digamos ya si lo medimos Kelvin, que no son pocos los que se lían para diferenciarlo de los grados Celsius.

Unidades de potencia:
En cuanto a medidas de potencia (tanto de consumo como de producción) ya hemos superado los tiempos del caballo de vapor, siendo sustituido, principalmente, por el "foco" o la "bombilla":
Es que hay veces que sin la unidad no se hace uno la idea de cuánto es:


Imagen de wlan0 tomada de flickr bajo licencia Creative Commons.

  • Televisor de 14 pulgadas (esta es de longitud -la diagonal de la pantalla, medida en pulgadas, que es el equivalente a la longitud de la primera falange del pulgar-, pero ahora estamos hablando de consumo de energía): Tiene una potencia de 100W equivalente a un foco de 100W. ¿A que ahora sí se entiende? queda de manifiesto que sin la unidad "foco" no se entiende cuánto consumo son 100W.
La energía tiene su múltiplo, el "hogar" o "familia":Y si no llega, pues tomamos como múltiplo de energía el "planeta tierra"



Imagen de woodleywonderworks tomada de flickr, por cortesía de la NASA / Goddard Space Flight Center, bajo licencia Creative Commons.

Unidades de cantidad de materia:
La cantidad de materia es ininteligible cuando se habla de mol, así que es usual referirse a masa, que es su correspondiente magnitud en el mundo de lo inteligible; y para ello, qué mejor que utilizar como unidad el "camión".
Para alimentos se utilizan medidas de contenedores y contenidos, ya que se conoce que aunque el volumen del continente es constante sea cual sea su tamaño; sin embargo, este volumen puede cambiar según sea el contenido, y por eso conviene especificarlo.
Si se tratara de una sustancia prohibida, se cuantifica según su uso, veamos:

De estas dos condiciones, traduciendo a dosis, se deduce que sin prensar dos dosis pesan 1 gramo; pero si está prensada, tres dosis pesan 1 gramo; claramente se deduce que dos dosis de marihuana prensada pesan lo mismo que 3 dosis sin prensar. Por eso para aclarar y que no haya confusión, siempre hay que dar la información en dosis.

Unidades de concentración:
Si la masa de la sustancia a considerar está diluída en un disolvente, tenemos una concentración, que para el caso de masas líquidas alcohólicas en disolventes sanguíneos nos lleva a la utilización de la unidad de medida de concentración de alcohol en sangre, el "vaso de aguardiente":



Imagen de hmmlargeart tomada de flickr bajo licencia Creative Commons.

Unidades de información:
Pero es en la capacidad de almacén de datos y su velocidad de transmisión, donde se encuentran el mayor conjunto de unidades demasiado fuera del SI, encabezado por la unidad "página numerada", 300 versos o el equivalente a 50 poemas ó el equivalente a 50 páginas numeradas. Tiene varios múltiplos:


Unidades de información:
En economía no hay unidades del SI, pero sí que hay un sistema de intercambio de equivalentes económicos, encabezados en su uso por las monedas nacionales y transnacionales (dólar, euro, libra, aunque cuidado con esta última, ya que la libra se ha usado para medir fuerza y masa), pero que corren el peligro de ser sustituídos por otras unidades, como el "salario mínimo":
Incluso se puede usar el salario mínimo para calcular salarios (no mínimos, espero):
La unidad monetaria tiene su múltiplo para cantidades mayores, la "hipoteca de familia":
O simplemente para hacer demagogia contar muertos se ha llegado a usar como unidad la "torre gemela".


Este apunte tiene vocación de crecer, para lo cuál estoy seguro que contaremos con la inestimable ayuda de periodistas, escritores y blogueros que, a fin de aclararnos sus escritos, siempre encontrarán una unidad de medida que se acerque a nuestra percepción cotidiana, aún a riesgo de aumentar esta lista de Unidades demasiado fuera del Sistema Internacional.

Actualizado el 3 de marzo de 2009.

5 comentarios:

Elías dijo...

XIЯTAИ, creo que se te ha olvidado una de las pseudomedidas mas utilizada: el Boeing 747.
Se utiliza tancomo medida de masa (mal llamado peso) como para distancias.
Curiosamente como medida de masa es tremendamente inútil. Por un lado los aviones son muy ligeros en relación a su tamaño y eso hace que no sean una buena referencia.
Además nunca se dice si el avión está cargado o no, eso hace que esta pseudomedida varíe desde las 120 toneladas hasta las 350 toneladas de un 747 a plena carga.

tahoes dijo...

wow, toda una señora currada. si señor!
lo cierto es que dentro de la divulgacion de la ciencia, estos "cambios de unidad" se dan de manera recurrente ya que sirven como medio para simplificar el contenido del mensaje.
si a alguien le dices: "se ha descubierto un planeta a 10000 años luz" le dejas algo frio... sin embargo si le dices: "que es tantas veces la distancia entre el sol y la tierra"... bueno... probablemente le dejes igual de frio... pero le has mencionado la tierra, lo que le dara la sensacion de haber entendido mejor de que distancia hablamos...
de todos modos es posible que a dia de hoy se abuse un poco de estos terminos, porque hay cada cosa por ahi... jeje

poemas dijo...

Tiene mucha semejanza sus teorias y bien acertadas, es cierto que mientras en un lugar crean un edificio descomunal para hacer mas dinero en otro hay mucha gente con hambre, por lo menos se deberian construir estas estructuras para en parte ayudar a la gente menos afortunada.

Saludos

S70lz dijo...

¿Y los elefantes? ¿Soy acaso el único que lee constantemente eso de "es tan grande como 20 elefantes juntos"?

Muy curioso el post :P

nombre dijo...

en los comienzos del Internet un amigo mío, calvo con 18 años (para más señas), calculaba el coste de las cosas en "minutos de internet"

felicidades!!